UNE ÉTOILE ÉCHAPPE AU TROU NOIR DE NOTRE GALAXIE

A Laser Beam Towards the Milky Way's Centre*Les astronomes attendaient l’événement depuis une dizaine d’années, et le plus puissant télescope du monde avait été mobilisé pour le suivre en direct… En effet, depuis 2006, tous les hivers, lorsque le cœur de la Voie lactée, notre galaxie, passe au zénith de l’observatoire de Cerro Paranal, au Chili, le Very Large Telescope (VLT) scrute régulièrement le centre galactique, et plus précisément, le trou noir invisible qui trône en son centre, à vingt six mille années-lumière de distance.

Ce trou noir supermassif, dont la masse avoisine quatre millions de masses solaires, est invisible. D’abord, bien sûr, parce que, par définition, aucune information ne peut sortir d’un trou noir, ensuite parce que le trou noir central de la Voie lactée est inactif : contrairement aux trous noirs géants qui allument les quasars des lointaines galaxies, le nôtre n’est pas entouré d’un disque de matière chaud et lumineux en rotation autour de lui.

Invisible, donc, mais terriblement présent, comme en témoigne la course folle des étoiles qui tournent autour de lui. La géante bleue S2, par exemple, qui parcourt son orbite autour du trou noir en seulement quinze ans, à la vitesse extraordinaire de 5000 kilomètres par seconde, une vitesse mille fois supérieure à celle de Neptune autour du Soleil !

Voici une douzaine d’années, les astronomes avaient repéré un astre, apparemment gazeux, baptisé G2, tournant en 260 ans autour du trou noir, et s’approchant progressivement de lui… Le passage au plus près du trou noir, en mai 2014, à près de vingt milliards de kilomètres de distance, devait chauffer, déformer, démanteler cet objet G2 et finalement précipiter une partie de sa matière dans l’abîme. Accéléré à une vitesse proche de celle de la lumière, chauffé à plusieurs millions de degrés, ce gaz avant de disparaître, devait illuminer violemment l’environnement du trou noir…

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